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First EWP Project in Puerto Rico post-Maria Roars to Life

Heavy equipment begins clearing debris from Coamo River on December 11, 2017, with funding from the NRCS EWP program.The rumble of heavy equipment could be heard down the road, growing louder minute by minute. As the first excavator turned the corner a block away and rolled towards the river, it was followed by two more in formation. Five minutes later, a fourth excavator appeared on the horizon, already in the river and rumbling along to meet up with the rest (left). Neighbors in this storm-ravaged ward in Coamo looked on as the equipment arrived to help restore the river and protect surrounding homes early Monday morning, December 11, 2017.

The Coamo River is located in south-central Puerto Rico and is a major feature of the Municipality of Coamo, population of about 40,000. The Coamo River hosts white egrets and other wildlife throughout the year. A large section of the river and the surrounding watershed was damaged during Hurricane Maria, and NRCS prioritized its repair through the Emergency Watershed Protection (EWP) Program

Public Affairs Specialist, Jonathan Groveman (left, on detail from California) and NRCS Caribbean Area Director, Edwin Almodóvar, check out the work on the Coamo River EWP project, December 11, 2017.This is the first EWP project to begin on the island,” said Edwin Almodóvar, NRCS Caribbean Area Director (right, at right), “it’s a very important day for USDA-NRCS in the Caribbean. Providing the necessary help to the communities, in this case in Coamo, under the EWP program, clearing debris from the channels. We anticipate EWP continuing in Puerto Rico and the USVI over the next year. I know that the sponsors are committed to help restore the damaged watersheds and help the communities get back to normal after these hurricanes.”

To use EWP at any repair site, a government entity (large or small) needs to step up to become NRCS’s sponsor on the project. Sponsors, among other things are responsible for securing the necessary permits, providing land rights to do repair work, and furnishing the local cost share. Regardless, they are ultimately responsible for ensuring that the work is completed to NRCS’s standards. Coamo River was labeled an exigency project, so the work must be completed within 10 days to protect the area from further damage. Not all projects get the exigency tag. Projects deemed as emergency, but not at the highest threshold, can be completed within 220 days.

NRCS Engineer Luis H. Rosado points out areas to be cleared to DRNA staff.Puerto Rico’s Department of Natural and Environmental Resources (DRNA) applied to be the sponsor for Coamo River and nine other sites. Because DRNA was so interested in Coamo River, they are completing the work themselves, with approximately 30 staff, as a demonstration site. Coamo River suffered from excessive sediment that washed downstream and blocked the culverts under a bridge. Large boulders blocking the river required the use of multiple excavators to clear the debris.

We want to become the example to follow for other sponsors in the reconstruction efforts and protection of water bodies,” said Israel Alicea, DRNA administrator of regional operations. “We have a 10-day limit to finish. We will clean the river bed and return it back to its natural state.”


Primer proyecto de EWP en Puerto Rico post-María toma vida

El equipo pesado comenzó a limpiar los escombros del río Coamo el 11 de diciembre de 2017, con fondos del programa NRCS EWP. El ruido de los equipos pesados se escuchó en el camino, cada vez más fuerte minuto a minuto. Cuando la primera excavadora dobló la esquina a una cuadra de distancia y rodó hacia el río, le siguieron dos más en formación. Cinco minutos más tarde, una cuarta excavadora apareció en el horizonte, ya en el río y retumbando para reunirse con el resto (izquierda). Los vecinos de dicha área devastada por la tormenta en Coamo, observaron mientras llegaban los equipos para ayudar a restaurar el río y proteger las viviendas cercanas, la madrugada del lunes 11 de diciembre de 2017.

El río Coamo está ubicado en el centro-sur de Puerto Rico y es un elemento característico importante del Municipio de Coamo, con una población de aproximadamente 40,000 habitantes. El Rio posee muchas áreas de valor histórico. El río Coamo recibe garzas blancas y otros animales salvajes durante todo el año. Una gran sección del río y la cuenca hidrográfica circundante fue dañada durante el huracán María, y NRCS priorizó su reparación a través del Programa de Protección de la Cuenca de Emergencia (EWP).

"Este es el primer proyecto de EWP para comenzar en la isla", dijo Edwin Almodóvar, Director del Área del Caribe del NRCS (derecha, a la derecha), "es un día muy importante para el USDA-NRCS en el Caribe. Brindar la ayuda necesaria a las comunidades, en este caso en Coamo, bajo el programa EWP, limpiando escombros de los canales. Anticipamos que EWP continuará en Puerto Rico y las Islas Vírgenes en el próximo año. Sé que los patrocinadores están comprometidos a ayudar a restaurar las cuencas hidrográficas dañadas y ayudar a las comunidades a volver a la normalidad después de estos huracanes".

Para usar EWP en cualquier sitio de reparación, una entidad gubernamental (grande o pequeña) necesita mediar o intervenir para convertirse en el patrocinador de NRCS en el proyecto. Los patrocinadores, entre otras cosas, son responsables de obtener los permisos necesarios, otorgar los derechos sobre la tierra para realizar trabajos de reparación y proporcionar el costo compartido local. De todos modos, ellos son los responsables en última instancia de garantizar que el trabajo se complete según los estándares de NRCS. El río Coamo fue etiquetado como un proyecto de emergencia tipo “exigency”, por lo que el trabajo debe completarse dentro de los 10 días para proteger el área de daños mayores. No todos los proyectos son categorizados como “exigency”. Los otros proyectos considerados como de emergencia, pero no en el umbral más alto, se pueden completar dentro de los 220 días. Estos otros pueden incluir canalización, y requiereb diseño más detallado.

El Departamento de Recursos Naturales y Ambientales (DRNA) de Puerto Rico se aplicó para patrocinar el Río Coamo y otros nueve sitios. Debido a que DRNA estaba tan interesado en Rio Coamo, ellos mismos están completando el trabajo, con aproximadamente 30 empleados, como un sitio de demostración. El río Coamo sufría de sedimentos excesivos que se lavaban corriente abajo y bloqueaban las alcantarillas debajo de un puente. Los grandes grumos de escombros que bloquean el río requirieron el uso de varias excavadoras para limpiar ese cauce.

"Queremos convertirnos en el ejemplo a seguir para otros patrocinadores en los esfuerzos de reconstrucción y protección de los cuerpos de agua", dijo Israel Alicea, administradora regional de DRNA. "Tenemos un límite de 10 días para terminar. Limpiaremos el lecho del río y lo devolveremos a su estado natural”.

Panoramic view of four excavators clearing debris from the Coamo River on December 11, 2017.