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Reaching Out to Underserved Farmers in Puerto Rico

Standing room only crowd at Hacienda Santa Clara de Pablo Muñoz in Yauco listens as USDA representatives provide information on programs available for farmers (May 16, 2018).For two weeks in May, the California NRCS Outreach Team collaborated with Puerto Rico NRCS, FSA, RD and Caribbean Climate Hub staff to plan and hold outreach activities across the island to raise awareness about USDA assistance programs and resources for underserved farmers and ranchers that have no knowledge of USDA or its support agencies. The outreach workshops focused primarily on the rural and mountainous regions of the island to boost program participation among these underserved communities.

The four day-long workshops (10:00 a.m. – 5:00 p.m.) were held in Las Marías, Yauco, Arecibo and Orocovis from May 15-18, 2018. The workshops were open forums where representatives from USDA agencies, as well as the PR Department of Agriculture and the UPR Extension Service, delivered presentations about available programs from each agency and fielded questions from participants. Each days’ event concluded with one-on-one signup sessions with agency representatives.

Mayaguez DC, Zulma Garcia (left), and Director Edwin Almodovar (2nd from left), explain available programs to Las Marias farmers on May 15, 2018.Most of the venues were standing room only. Over 295 farmers and rural residents participated in the workshops; and at least 80 of these farmers indicated that they had never signed up for USDA programs before. Farmers learned that the first step to receive technical services and financial support from NRCS is to register their farm with the Farm Service Agency (FSA) and identify which programs they are interested in. Many farmers expressed their interest in continued outreach workshops and reminders for upcoming signups.

Our USDA Outreach Team did a fabulous job organizing, promoting and leading May’s outreach meetings in Las Marías, Yauco, Arecibo & Orocovis,” said NRCS Caribbean Area Outreach Coordinator, Julie Wright. “A special thank you to our California team members: Victor Hernández, Christine Chávez and Ricardo Ortiz.”

Mayaguez DC, Zulma Garcia (right), explains how to get started with NRCS to Yauco coffee and plantain farmers.The USDA-Puerto Rico Outreach team included:

  • USDA Departmental Leads:
    • Carlos Suarez, USDA Departmental Lead
    • Carlos Rodríguez, Special Asst., USDA Departmental Lead
  • Agency Directors:
    • Wanda Perez, Farm Service Agency
    • Edwin Almodóvar, Natural Resources Conservation Service
    • Josué Rivera, Rural Development
    • William Gould, U.S. Forest Service, Caribbean Climate Hub
  • NRCS ASTC for Programs, Jose Castro; Corozal DC, Freddie Rivera; Corozal SC, Christian Vargas; and Corozal SCT, Abiud Mulero, interact with over 80 farmers at Orocovis meeting on May 18, 2018.Calif. USDA Departmental Outreach Leads:
    • Victor M. Hernández – Departmental Team Lead, Master of Ceremonies and Program Moderator
    • Christine Chávez – Media & Public Affairs Lead
    • Ricardo Ortiz-Ríos – Logistics & Oversight Lead
  • Puerto Rico Departmental Outreach Team:
    • Bernice Perez, Farm Service Agency
    • Julie Wright, Natural Resources Conservation Service
    • Manuel Ríos, Natural Resources Conservation Service
    • Miguel Ramírez, Rural Development
    • Yaneris Martínez-Soto, U.S. Forest Service
    • Tania Diaz-Camacho, U.S. Forest Service
    • Isabel Ramos-Parés, U.S. Forest Service
    • Vanessa Enid Febres Vadi, Puerto Rico Dept. of Agriculture

I'm humbled by the resilience and perseverance of the Borinquen farmers who, despite their current situation, continue to thrive and inspire,” said California NRCS Outreach Specialist, Victor Hernández.


Llegando a los agricultores desatendidos y desventajados en Puerto Rico

[La multitud que se encuentra de pie en la Hacienda Santa Clara de Pablo Muñoz en Yauco en 16 de mayo de 2018.] Durante dos semanas en mayo, el equipo de extensión y alcance de NRCS de California colaboró con el personal de NRCS, FSA, RD y el Centro Climático de Puerto Rico para planear y realizar actividades de divulgación en toda la isla para crear conciencia sobre los programas y recursos de asistencia del USDA para agricultores y rancheros desatendidos y en desventaja, que tienen poco conocimiento de USDA o sus agencias de apoyo. Los talleres informativos se centraron principalmente en las regiones rurales y montañosas de la isla para impulsar la participación en el programa entre estas comunidades marginadas y con pocos recursos en Puerto Rico.

Los talleres de cuatro días (10:00 am a 5:00 pm) se llevaron a cabo en Las Marías, Yauco, Arecibo y Orocovis del 15 al 18 de mayo de 2018. Los talleres fueron foros informativos donde representantes de agencias de USDA, así como el Departamento de Agricultura de PR (PRDA) y el Servicio de Extensión de la UPR (UPRM-SEA), presentaron presentaciones sobre los programas disponibles de cada agencia y respondieron las preguntas de los participantes. El evento de cada día concluyó con sesiones individuales de inscripción, solicitud  y registro con representantes de las agencias.

Con un total de 295 participantes de los talleres, en la cual al menos 80 de estos agricultores indicaron que nunca antes se habían inscrito en los programas del USDA. Los participantes aprendieron que el primer paso para recibir servicios técnicos y apoyo financiero de NRCS es registrar su finca en la Agencia de Servicios Agrícolas (USDA-FSA) e identificar los programas en los que están interesados. Muchos agricultores expresaron su interés en que se continúen estos talleres de divulgación y que se les envíe recordatorios para próximas inscripciones. 

"Nuestro Equipo de Extensión y alcance del USDA, hizo un trabajo fabuloso organizando, promoviendo y dirigiendo las reuniones de alcance de mayo, en Las Marías, Yauco, Arecibo y Orocovis", dijo la Coordinadora Interina de Extensión y asuntos públicos del Área del Caribe del NRCS (PAS), Julie Wright. "Un agradecimiento especial a los miembros de nuestro equipo de California: Victor Hernández, Christine Chávez y Ricardo Ortiz". 

"Me siento honrado por la capacidad de recuperación y la perseverancia de los agricultores y granjeros de Borinquén que, a pesar de su situación actual, continúan prosperando e inspirando", dijo el Especialista de Alcance de NRCS de California (PAS), Víctor Hernández.

Clockwise from bottom left: NRCS' Ileana Curbelo (left) and Gabriel Román (standing) discuss programs with PRDA's at the Centro de Bellas Artes in Las Marías on May 15th; Arecibo DC, Javier Medina, describes how to get started with NRCS to farmers at the Arecibo Regional office of PRDA on May 17th;